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17.2H : Pluies acides - Biologie

17.2H : Pluies acides - Biologie


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La pluie est-elle plus acide que la normale. La pluie et la neige naturelles sont légèrement acides (pH 5,6) à cause du dioxyde de carbone (CO2) s'y dissout. Mais au cours des dernières décennies, les pluies en Amérique du Nord et en Europe sous le vent des zones industrielles ont eu un pH proche de 4,5 et parfois aussi bas que 2,1 (équivalent au jus de citron).

Le dioxyde de soufre

La preuve est très forte que la majeure partie de cette acidité est causée par le dioxyde de soufre (SO2) rejetés par les cheminées des centrales électriques au charbon et d'autres sources industrielles. Le dioxyde de soufre est transformé en acide sulfurique (H2DONC4). Cela peut être transporté au sol par la pluie ou la neige, mais souvent des particules contenant de l'acide sulfurique se déposent dans l'air sec. Le problème des pluies acides est donc en réalité un problème de dépôt acide par temps sec et humide.

Oxydes d'azote

Oxydes d'azote ("NOX"), qui sont convertis en acide nitrique, contribuent également aux dépôts acides. Les gaz d'échappement des automobiles représentent 50 % ou plus des oxydes d'azote dans l'air pollué.

Types de dommages

Les pluies acides ont été tenues pour responsables d'avoir endommagé des bâtiments et des statues en calcaire, d'endommager la vie aquatique dans les lacs (vrai), de provoquer un déclin de la vigueur des forêts américaines et européennes (peut être en partie responsable) et de nuire à la santé humaine (douteux).

Zones sensibles

Il existe des preuves solides que les lacs de certaines régions « sensibles » d'Amérique du Nord et d'Europe sont devenus plus acides au cours des dernières décennies. Les zones sensibles sont sous le vent des principales zones industrielles et où la roche sous-jacente est du granit plutôt que du calcaire. En Amérique du Nord, les Adirondacks de New York, les montagnes du nord de la Nouvelle-Angleterre ainsi que de vastes régions du sud du Québec ont été particulièrement touchés. La vie végétale et animale dans un lac se modifie à mesure que le pH baisse. La productivité des lacs et leur teneur en poissons recherchés diminuent.

Le rôle des cheminées

L'industrie lourde brûlait du charbon bien avant que les lacs du nord-est de l'Amérique du Nord ne commencent à montrer des signes de dommages. Leur acidification semble avoir coïncidé avec la tendance à construire des cheminées très hautes - souvent plus de 500 pieds (152 m) de haut. Cela a été fait pour réduire la pollution atmosphérique locale, mais le résultat a simplement été de transférer le problème plus loin sous le vent.

Les masses d'air polluées peuvent traverser les frontières politiques

Les pluies acides ne respectent pas les frontières politiques. Les lacs de Norvège et de Suède souffrent de la pollution atmosphérique générée par les zones industrielles situées au sud et au sud-ouest. Les Canadiens sont affligés par les dommages causés par la pollution atmosphérique générée par le cœur industriel des États-Unis. Les États-Unis ne sont toutefois pas entièrement responsables de leurs problèmes. Les zones sensibles du Québec sont également sous le vent des fonderies de Sudbury, en Ontario, qui ont la distinction douteuse de générer plus de pollution au dioxyde de soufre que tout autre endroit dans le monde.

Les tendances actuelles

Depuis le début des années 1980, les émissions de dioxyde de soufre ont été réduites en Europe et en Amérique du Nord. Même si les oxydes d'azote n'ont pas été réduits proportionnellement, le résultat a été une réduction de la quantité de dépôt acide. Cela semble avoir stoppé l'acidification des lacs mais ne l'a pas encore inversée. La technologie existe pour produire de l'électricité à partir du charbon avec des émissions considérablement réduites et à mesure que cette technologie sera utilisée, cet aspect du problème devrait s'améliorer.

Et les forêts ?

On ne sait pas encore assez avec certitude, mais je suppose que le dioxyde de soufre n'aura qu'un rôle de soutien à jouer et que le principal coupable sera ozone. La pollution de l'air par l'ozone, comme celle par les oxydes d'azote, est en grande partie une question d'échappement automobile.